Il bluetooth può avvertirci se siamo stati vicini a un infetto? I dubbi dei due inventori

immuni

Immunia, la app che dovrebbe avvertirci del fatto che siamo entrati a contatto ravvicinato con un positivo al Covid19 e dunque metterci in guardia per tutte le misure del caso, partirà a fine mese su base volontaria. E la speranza del commissario Arcuri è che la scarichino molti italiani e serva a contenere l’epidemia. È la stessa strada seguita da due giganti come Apple e Google che stanno realizzando una app di tracciatura molto simile.

Finora molto si è discusso dei problemi che potrebbe comportare per la privacy – dubbi che l’Italia ha risolto prevedendo che la piattaforma non sia in mano a privati e i dati siano blindati a esclusivo uso sanitario –  ma poco si è detto dell’efficacia di questo sistema, basato sul bluetoooth.

E un macigno pesante sul funzionamento di queste app viene scagliato da un’inchiesta molto documentata di The Intercept.

Il bluetooth si basa, come molti sanno, su onde radio, la stessa parte dello spettro elettromagnetico che consente il funzionamento della radio FM, il Wi-Fi e i telefoni cellulari. Chiunque abbia utilizzato questi sistemi sa che ottenere un segnale affidabile può essere una sfida anche in condizioni apparentemente ideali. Questo perché le onde radio non solo si teletrasportano dal trasmettitore al ricevitore, ma vengono confuse e assorbite dagli oggetti lungo il percorso: alberi, case, cani e gatti, automobili, muri di mattoni e altri esseri umani assorbono o riflettono un segnale bluetooth, influenzando la potenza quando raggiunge la sua destinazione o impedendogli di raggiungerlo del tutto.

E questo potrebbe essere un problema serio per le app di tracciatura. Swarun Kumar, professore di ingegneria elettrica e informatica presso la Carnegie Mellon University, ha recentemente stimato che i fattori ambientali potrebbero far apparire un dispositivo Bluetooth a 2 metri di distanza da un altro dispositivo mentre in effetti era a 20 metri di distanza, o viceversa.

Sam Biddle, l’autore dell’inchiesta di The Intercept ha chiesto a Jaap Haartsen e Sven Mattisson, che hanno inventato il bluetooth insieme mentre lavoravano per l’azienda di telecomunicazione svedese Ericsson, se la loro tecnologia era all’altezza del compito. Mentre entrambi hanno espresso la speranza che il bluetooth possa essere utilizzato per salvare vite umane, hanno anche notato che i problemi di precisione sono molto reali. Bluetooth Low Energy, o BLE, uno sviluppo più moderno della tecnologia, molto più efficiente e preciso, a giudizio dei due, è ancora soggetto all’incertezza nel raggio di rilevamento e dipende dalle condizioni (spazio libero o oscurato).

L’imprecisione del bluetooth potrebbe non essere un problema per le applicazioni tipiche (connessione ad esempio all’altoparlante o alle cuffie), ma certamente diventare esiziale per determinare l’esposizione a un agente patogeno.
Mattisson ha fatto eco alle preoccupazioni di Kumar per i segnali Bluetooth che si scontrano con i muri e vengono assorbiti dagli oggetti: “Oltre a questa incertezza, avrai la variazione della perdita di percorso. Se c’è un ostacolo, come un corpo umano, tra il tuo dispositivo BLE e quello rilevato, potrebbero esserci circa 70 dB di attenuazione del segnale a 1 metro ma nello spazio libero ciò potrebbe corrispondere a 10 metri. I numeri esatti variano a seconda degli oggetti, dei riflessi del segnale, ecc.. Quindi è difficile fornire numeri tutt’altro che approssimativi”, ha spiegato a The Intercept. Questo produrrà per gli esperti inevitabili falsi positivi e falsi negativi. Con i secondi più pericolosi dei primi, ovviamente per il falso senso di sicurezza che possono dare.
Haartsen, il co-inventore di Mattisson, ha condiviso le sue preoccupazioni per la debolezza delle onde radio, ma ha anche aggiunto che l’intero problema è controverso a meno che le persone finiscano per usare l’app in gran numero: “In tutto il mondo, anche nel mio paese, i gruppi stanno lavorando su app per smartphone per aiutarci a tornare alla vita normale dopo il blocco della corona. Il bluetooth è solo una parte del grande puzzle. Sì, il bluetooth potrebbe tenere traccia di quali altri telefoni sono stati a portata, tuttavia la precisione non è ancora buona. Ma almeno non è necessario utilizzare dati di posizione come il GPS che potrebbero essere sensibili ai problemi di privacy. La privacy e la sicurezza dei dati sono all’ordine del giorno e devono essere risolti prima che le persone (almeno nel mio paese) lo utilizzino. E ovviamente il numero assoluto di persone che attiveranno l’app. Se viene usato da pochi, sarà inutile. ”
Durante un briefing congiunto con la stampa, un rappresentante di Apple e Google ha dichiarato a The Intercept che un recente aggiornamento delle loro specifiche di tracciamento dei contatti ha richiesto l’incorporamento di un piccolo frammento di dati all’interno di ogni trasmissione Bluetooth che indica la forza con cui il segnale è stato trasmesso, consentendo al dispositivo ricevente di determinare meglio quanto di quel segnale è stato perso durante il trasporto e stimare meglio la sua distanza. Le aziende ritengono che questo processo verrà perfezionato man mano che verrà utilizzato.
“Se il Bluetooth può svolgere un ruolo nel fermare qualcosa come l’attuale pandemia di coronavirus, questo è ovviamente estremamente gratificante”, ha detto Mattisson a The Intercept. “Ma è un uso intelligente di una buona tecnologia, non solo la tecnologia stessa che può far sì che ciò accada”.